Formée à l’Ecole de Danse de la Scala de Milan, Paola Cantalupo débute ensuite dans le corps de ballet. Médaille d’or du Prix de Lausanne en 1977 et médaille de bronze à la Jackson International Dance Competition, elle est engagée par Maurice Béjart au Ballet du XXe siècle et par John Neumeier au Ballet de Hambourg. Elle poursuit ensuite sa carrière comme première danseuse du Ballet National du Portugal et rejoint les Ballets de Monte-Carlo en 1988.

Elle interprète les rôles majeurs du répertoire classique et danse les pièces de nombreux chorégraphes: Georges Balanchine, Roland Petit, Jiry Kylian, William Forsythe, etc… Elle participe à de nombreuses créations de Jean-Christophe Maillot. En 1989, elle est nommée Etoile des Ballets de Monte-Carlo où elle dansera jusqu’en 2009.

Paola Cantalupo est régulièrement invitée comme professeur ou membre de jury et s’est investie depuis 2004, comme membre du Comité Artistique du Prix de Lausanne.

En 2009, elle devient directrice artistique et pédagogique de l’Ecole Supérieure de Danse de Cannes-Mougins Rosella Hightower puis en 2012 du cycle supérieur de l’Ecole Nationale Supérieure de Danse de Marseille. À compter de 2017 elle dirige le Pôle National Supérieur Danse Provence Cote d’Azur.